L'”homme dragon”, un crâne chinois miraculeusement préservé

Vue d'artiste de l'homme de Harbin.

En 1933, à Harbin, dans le nord de la Chine, un entrepreneur en bâtiment exhume un crâne lors de la construction d’un pont pour les Japonais qui venaient d’envahir la Mandchourie. La découverte, quelques années plus tôt, de « l’homme de Pékin », constitué d’une série de fossiles préhumains, ayant fait grand bruit, il pense que la découverte a du potentiel, et décide de cacher le fossile à l’occupant, dans un puits abandonné. Avec l’arrivée au pouvoir des communistes après la guerre civile, l’entrepreneur préfère faire profil bas sur sa coopération avec les Japonais, et retourne travailler dans les champs sans jamais récupérer son trésor. Trois générations plus tard, il révéla son secret, peu avant sa mort, à ses descendants, qui décidèrent de récupérer le fossile en 2018. Un paléontologue de l’université de Pékin, Qiang Li, eut alors vent de l’affaire et persuada la famille – restée anonyme – de faire don du spécimen au musée de l’Université Hebei Geo.

Cette belle histoire est racontée aujourd’hui par des chercheurs qui ont pu étudier le fossile, et le décrire dans trois articles de la revue L’innovation (groupe Cell Press) du 25 juin, sous le nom de « dragon man ». Il faut dire qu’il a de l’allure : daté d’environ 146 000 ans, il présente un état de conservation exceptionnel, et des caractéristiques inhabituelles, dont un volume cérébral important, comparable au nôtre. « Il diffère de toutes les autres espèces du genre Homo nommé à ce jour, présentant une combinaison de caractéristiques, telles qu’une voûte crânienne longue et basse, un visage large et bas, de grandes orbites larges et presque carrées (…), pommettes plates et basses (…), et un palais peu profond avec un os alvéolaire épais supportant de très grosses molaires ”, écrivent les auteurs, qui ont dessiné une reconstitution d’un individu d’une stature impressionnante.

Vue d'artiste de l'homme de Harbin dans son habitat.

Pour une partie de l’équipe qui l’a étudié et décrit, le fossile est le représentant d’une nouvelle espèce, sœur de la nôtre, qu’il a nommée Dans un plus. Chris Stringer, du London Natural History Museum, est co-auteur de deux L’innovation, mais pas celui où ses confrères chinois proposent ce nom : « Dans un plus est un grand nom, et je suis très heureux d’utiliser ce nom populaire dehomme dragon. Mais à mon avis, ce fossile de Harbin pourrait aussi bien s’appelerhomme daliensis, tant que ce nom est prioritaire. “

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